日本探測機「隼鳥2號」成功完成登陸小行星「龍宮」創舉,日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)專案經理津田雄一說:「今天,人類的手觸及一顆新的小行星。」

據中央社報道,這次隼鳥2號(Hayabusa 2)成功登陸小行星龍宮(Ryugu),是繼2005年的隼鳥1號以來第2例。龍宮距離地球約3億4000萬公里。

為了在登陸時能順利採集到岩石,隼鳥2號先朝龍宮地表發射子彈,再採集揚起的碎石,不過,隼鳥2號究竟有沒有成功採集到岩石,要等回收膠囊返回地球時才會揭曉。

隼鳥2號2014年12月順利從位於鹿兒島縣的種子島宇宙中心發射升空,2018年6月抵達龍宮周邊。到返回地球的整個計畫,約需花費289億日圓(約80.4億元新台幣)。

隼鳥2號克服困難成功從20公里上空登陸在半徑僅3公尺的圓形區域內,相當於降落在甲子園球場的投手丘上,這種著陸的超高精準度,除向全世界展現日本技術能力,也在探索小行星方面顯現出日本的存在感。

津田說,隼鳥2號本來應該在2018年10月就要完成登陸龍宮,雖然延後登陸讓大家擔心了,但他們利用這4個月的時間做好萬全準備,以結果來說,隼鳥2號完全依照預想,在最完美的狀態下成功完成登陸。

隼鳥2號從日本時間21日下午1時過後,開始從距龍宮地表20公里處下降;在距離地表500公尺附近時,從本來接受來自地球指令轉為自動控制,並在上午7時過後到達距地表約50公尺處。

隼鳥2號透過感測器精確計算高度及登陸位置,並控制機體緩緩下降,最後成功完成登陸任務。

JAXA人員說,隼鳥2號成功登陸後馬上就上升,他們也確認為採集岩石發射子彈的訊號。

隼鳥2號已返回龍宮上空20公里處待命,準備未來再度進行登陸任務。

JAXA團隊認為,小行星上的岩石保留著太陽系46億年前誕生時的痕跡,可說是「時空膠囊」。接下來隼鳥2號將在夏天前再度嘗試登陸,並在2020年底前返回地球,這對探索宇宙構成與生命起源之謎來說,將更加令人期待。

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