美國國家航空暨太空總署(NASA)科學家今天宣布,漂浮在距離太陽64億公里處的冰冷天體「終極遠境」(Ultima Thule)形狀恰如巨大雪人。

美國太空總署太空船「新視野號」(New Horizons)任務回傳首批清晰影像,讓科學家得以自信地確定,這個天體是由兩個球體(或兩瓣)慢慢互相吸引,直到彼此黏在一起而形成,是個重大科學發現。

終極遠境最初是在2014年透過望遠鏡發現,是太空船觀測過最遠也可能是最古老的天體。

新視野號太空船昨天飛過終極遠境前,科學家擁有它的唯一影像十分模糊,僅顯示它橢圓狀的形體,形似保齡球瓶或花生。

喜形於色的主要調查員史登(Alan Stern)揭曉更清晰的終極遠境影像時表示:「那個影像太2018年了…來看看終極遠境!」新照片拍攝距離約2.7萬公里,解析度為每像素140公尺。

史登在NASA簡報時表示:「保齡球瓶已是過去式,如果真要說,它是一個雪人。」

「這個太空船及團隊完成的事是史無前例的。」

他說,終極遠境表面反射的光線大概就跟「一般塵土」一樣多,因為太陽光比在地球上的暗1600倍。

這個天體約為30公里長,每15小時完成一次自轉NASA稱較大球體為「終極」,另一個小3倍的則稱為「遠境」。

史登說,這是首個我們可以清楚地說出是以這種方式誕生的物體,而非從「雙瓣」形體演變而來。

「現在這真的一錘定音,我們知道許多案例中的類似星體是這樣形成的。」

任務地質經理摩爾(Jeff Moore)表示:「新視野號就像時光機,帶我們回到太陽系誕生時。」「我們正看見行星形成之初的物理再現,凍結於時間。」

由於傳來解析度更高的清晰影像,太空總署研究員保證會在明天公布新聲明,包括終極遠境的成分和大氣層。

來源:中央社

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