【美麗日報2020年01月13日訊】在晴朗的夜晚,很容易看到天龍星座中的右樞星(天龍座α,Thuban)。天文學家早已知道,右樞實際上不是一顆,而是一對恆星。美國宇航局的天文學家最近發現,這兩顆恆星會彼此遮蔽,出現「星食」(eclipse)現象。

由於歲差的關係,地球自轉軸的傾斜度一直在改變,其正北方也在改變。一些研究人員認為,胡夫(Khufu)金字塔的北面主隧道指向天龍座α星;而古埃及人很可能將其作為北極星——所有恆星旋轉的軸心。

今天的北極星(Polaris)則是小熊星座的勾陳一,它位於右樞右邊,比右樞更為明亮。

「北極星」變遷示意圖。(圖:美麗日報製圖)

近期,美國國家航空航天局(NASA)的天文學家們正通過「凌日系外行星巡天衛星」(TESS)監測右樞星——古老的北極星。

2018年起,TESS望遠鏡在兩年的太空飛行任務中每27天巡視一次,以尋找新的系外行星。近日,在搜尋系外行星時,TESS發現右樞出現了星食現象。

其原因是右樞實為一對恆星。較大的一顆比太陽大4倍,表面溫度約為華氏17,500度,熱度超過太陽70%;它的伴星大小則只有它的一半,亮度暗淡5倍。

這兩顆恆星以大約3,800萬英里的平均距離互相繞行,每51天環繞一周。這是天文學家第一次發現這對恆星在軌道上彼此相食。

美國賓州維拉諾瓦大學博士後研究員安吉拉·科喬斯卡(Angela Kochoska)在給NASA的聲明中說:「首先想到的就是:『我們先前怎麼沒觀察到?』」

科喬斯卡在上週一美國天文學會年會上介紹了這項發現,並試圖給出解釋。「星食很短暫,僅持續6個小時,因此地面觀測很容易錯失」 ,科喬斯卡說,「由於這顆恆星如此明亮,它或許會迅速充滿美國宇航局開普勒天文台的探測器,也會遮蔽星食現象。」

天文學家如今證實,右樞和它的伴星是最亮的「星食雙星」:這對在彼此面前經過的恆星,會讓另一顆星處於陰影中。不過,兩顆恆星永遠不會完全遮蔽對方,只會遮掉一部分。

在星食期間觀察右樞星,可幫助天文學家更準確地測量兩顆恆星的質量和大小。科喬斯卡也表示,她希望TESS繼續探測宇宙時,能發現更多的星食現象。

責任編輯:松林

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