【美麗日報2020年03月17日訊】新加坡多間研究機構的專家上週四(12日)發表論文,稱從該國8名確診患者身上採集的中共病毒樣本都缺失了一段核苷酸(nucleotide)。該變異病毒已經傳播約5週,專家們認為,這種缺失可能會影響病毒表型(phenotype),即可觀察的病毒結構和功能特性,但目前未知會對疫情造成什麼影響。

據陸媒財新網報導,來自杜克-新加坡國立大學醫學院、新加坡國家傳染病中心、新加坡陳篤生醫院和新加坡綜合醫院等機構的專家聯名在論文預印平台「bioRxiv」上發表論文,題為「武漢病毒早期進化過程中發現382核苷酸缺失」(Discovery of a 382-nt deletion during the early evolution of SARS-CoV-2,點閱全文),為中共病毒開始人傳人之後首次被科學家發現的主要變異事件。

該研究顯示,所缺失的核苷酸跨越了7b和8號開放閱讀框(ORF7b & ORF8),包括ORF8的轉錄調控序列,減少了ORF8的轉錄。研究者比較該病毒和變異前的病毒後發現,兩種病毒在基因轉錄方面的表現存在差異,可能會影響病毒表型,但具體的生物學後果至今未知。

ORF8向來被看作是和SARS有關的冠狀病毒的變異熱點區域。早在2003年SARS爆發期間,SARS病毒也被發現在開始人傳人之後出現基因變異,隨後在人類和蝙蝠中被發現的類SARS病毒也有類似變化,而這些病毒的ORF8絕大部分都有變異或缺失。這個變化被認為和病毒複製的適應性降低有關。

ORF是一段以起始密碼子(start codon)為起點、以終止子(stop codon)為終點的核苷酸序列,可以被翻譯成功能蛋白(functional protein),繼而影響該蛋白的結構和功能特性。中共病毒基因含有一個由12段ORF組成的編碼多蛋白長型ORF、一段前導序列、9段轉錄調控序列和2個位於側翼的非編碼序列。

該研究引述了一篇於2018年發表、研究SARS病毒基因變異的論文,推測中共病毒的382核苷酸缺失可能會導致病毒表型減弱,而且隨著病毒在人群中持續傳播,病毒基因可能會持續出現缺失或變異,因此未來的研究應該著重於調查缺失382核苷酸的病毒在流行病傳播動態中的表型後果。

另外,研究者也對中共病毒進行了系統發育分析(phylogenetic analysis),藉此推斷出病毒傳入人體和發生變異的日期。據他們估計,中共病毒可能在2019年11月中旬傳入人體,而缺失382核苷酸的中共病毒大約在今年2月7日出現,和上述8名新加坡病患樣本的採集日期一致。

責任編輯:劉妙