【美麗日報 2020 年 01 月 07 日訊】肉桂是很常見的食材,擁有很長的歷史,更被不少文化視為藥材。中醫認為肉桂有益肝、通經、活血、健胃、袪寒等功效;西方則喜歡把肉桂加入甜品中,做成肉桂捲、蘋果派等,或者加到咖啡裡頭,但你知不知道,肉桂其實擁有很高的營養價值呢?

美國健康在線網(Healthline)匯整了肉桂的 8 種健康功效,向我們揭開肉桂數千年來被用做藥材背後的秘密。

什麼是肉桂?

肉桂是取自肉桂樹皮的香料,主要分為兩種,比較常見的是中國肉桂(也叫官桂或玉桂,Cassia cinnamon),包括來自台灣的原生肉桂;另一個品種則是錫蘭肉桂(Ceylon cinnamon)。

兩種肉桂都以桂皮或肉桂粉的形式出售,其獨特的味道和芳香源自肉桂的主要成分桂皮醛,至少可以為人體帶來8種健康功效。

圖中最上爲錫蘭肉桂,最下和圖中植物爲中國肉桂(又稱官桂或玉桂,包括台灣肉桂)。(圖:公有領域)

1. 抗氧化及抗發炎

肉桂含有豐富的抗氧化物,如多酚類化合物;科學研究顯示,其抗氧化能力比 26 種知名的抗氧化香料,如大蒜和牛至草還要高,更可以被用做食品天然防腐劑。這些抗氧化物不但可以幫助人體抵抗氧化造成的細胞受損,預防老化和多種疾病,還可以幫助人體免疫系統正常運作,對抗慢性發炎,繼而達到防癌功效。

2. 可降低心臟病發風險

心臟病是全球人類排名第一的健康殺手,高血壓及糖尿病患者更是心臟病的高風險群。除此以外,「壞膽固醇」低密度脂蛋白(LDL)過高、「好膽固醇」高密度脂蛋白(HDL)過低也會加劇心臟病發的風險。

不過,科學研究顯示,肉桂可以降低血壓,並降低體內膽固醇水平,讓血液裡的「壞膽固醇」和三酸甘油脂減少,「好膽固醇」水平則維持不變。另一則研究則指出,只要每天攝取 120 微克肉桂,就可以達到這些效果,並進一步讓體內的「好膽固醇」增加,有助預防心臟病發作。

3. 有助降血糖 緩解糖尿病

肉桂的甜度和糖分相似,成分卻和單醣與葡萄糖不同,適合用做代糖,比其它人工代糖更天然和健康。不僅如此,肉桂還含有多種成分,可以延緩腸胃吸收碳水化合物,並模仿胰島素的作用,刺激細胞吸收更多糖分,進而降低血糖。數項研究顯示,肉桂的成分可以顯著減輕胰島素阻抗,對糖尿病患者來說很有幫助。

多項研究顯示,只要每天攝取半茶匙至 2 茶匙(約 1 至 6 公克)肉桂,就可以降低 10%~29% 空腹血糖值。想要預防高血糖和糖尿病,不妨多用肉桂烹調吧!

圖左爲中國肉桂(又名官桂或玉桂),右爲錫蘭肉桂。(圖:Cinnamon Vogue/Flickr

4. 可預防大腦退化及失智症

肉桂含有原花青素(proanthocyanidins)、桂皮醛及表兒茶素(epicatechin)等成分,可以阻止腦細胞堆積過多濤蛋白,進而預防阿茲海默症及帕金森症。肉桂還有助於保護神經細胞,調整神經遞質水平,並改善腦部運動功能。想要維護頭腦健康,不用花錢買貴價保養品,多吃肉桂也可以喔!

5. 可預防痛風

痛風是一種發炎性疾病,原因是血液內含有過多尿酸,沉積於細胞組織或關節腔內,導致關節疼痛,嚴重起來甚至會腫脹和變形,長期下來還有導致腎衰竭和心血管疾病的風險。動物實驗證實,台灣肉桂可以有效抑制體內的尿酸合成,效果與降尿酸西藥,如優力康錠和安樂普利諾錠相似。

6. 或可預防癌症

許多體外實驗及動物實驗顯示,肉桂精華所含有的抗氧化物及其它成分可以遏止癌細胞生長、阻止血管在腫瘤內形成,並導致癌細胞死亡,因此有預防癌症的作用。不過,這些研究結果目前尚待人體實驗證實。

7. 幫助抵抗細菌及真菌感染

肉桂的活躍成分桂皮醛擁有抗菌功效,科學研究顯示,肉桂油可以有效治療真菌感染造成的呼吸道疾病,並遏止李斯特菌沙門氏菌等細菌滋長,更可以幫助預防蛀牙減輕口臭

8. 或可抵抗人體免疫缺陷病毒

愛滋病及其元兇人體免疫缺陷病毒(HIV 病毒)至今依然沒有方法可以根治,醫學界正在進行多項研究,希望可以造出這個疾病的解藥。數項研究顯示,肉桂精華可以用來對抗最常見的 HIV 亞型,即 HIV-1 型病毒,而且比 60 多種藥草植物更有效。不過,這些結果尚需要人體實驗證實。

肉桂擁有多種健康功效,對健腦和預防心血管疾病很有幫助,但值得一提的是,肉桂含有香豆素,使用過量會有肝中毒及致癌的風險。不過,不是所有肉桂的香豆素成分都高到不安全,其中台灣肉桂和錫蘭肉桂的香豆素含量較低,大家可以放心食用。

明白了肉桂的這些保健功效以後,不妨多用肉桂烹調,以獲得食用肉桂的種種好處。想要身體健康,除了培養健康的飲食及生活方式,有時也可以遵循古老的智慧,像肉桂及其它有悠久歷史、可以烹調又可以入藥的食材,就是很不錯的選擇。

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責任編輯:蘇明真