古人用12种熟悉的动物鼠、牛、虎、兔、龙、蛇、马、羊、猴、鸡、狗、猪代表年份,它们依次与12地支子、丑、寅、卯、辰、巳、午、未、申、酉、戌、亥相配,形成子鼠、丑牛、寅虎、卯兔、辰龙、巳蛇、午马、未羊、申猴、酉鸡、戌狗、亥猪。

中国人用出生年的象征动物作为自己的生肖,所以民间常以生肖计算年龄。回圈一次就是一轮。

一、子鼠

子时:夜半,又叫子夜、中夜。是夜晚11点到隔天的凌晨1点,此时,正是老鼠趁夜深人静,频繁活动的时候,所以称「子鼠」。

二、丑牛

丑时:鸡鸣,又叫荒鸡。凌晨1点到3点,属丑时。牛习惯夜间吃草,农家常在深夜起来挑灯喂牛,所以称「丑牛」。

三、寅虎

寅时:平且,又称黎明、早晨、日且等。时间是凌晨3点到5点,此时昼伏夜行的老虎最凶猛,古人常会在此时听到虎啸声,所以称「寅虎」。

四、卯兔

卯时:日出,又叫日始、破晓、旭日等。时间落点在清晨5点到7点,天刚亮,兔子出窝,喜欢吃带有晨露的青草,所以称「卯兔」。

五、辰龙

辰时:食时,又名早食等。是古人「朝食」的时候,也就是吃早餐的时间。早晨7点到9点,是辰时。此时一般容易起雾,传说龙喜欢腾云驾雾,又值旭日东升,蒸蒸日上,所以称「辰龙」。

六、巳蛇

已时:隅中,又名日禺等,临近中午的时候称为隅中。就是上午9点到11点,这时大雾散去,艳阳高照,蛇类出洞觅食,故称「巳蛇」。

七、午马

午时:日中,又叫日正、中午等。中午11点到午后1点,一说古时野马未被驯服,每当中午时,四处奔跑嘶鸣,故称「午马」。另一说法是,烈日当头。红鬃烈马的性子就像午时的太阳一样火烈。马与午时相联系,就有了「午马」。

八、未羊

未时:日跌,又名日跌、日央等,太阳偏西称为日跌。指午后1点到下午3点,有的地方把这个时段叫做「羊出坡」,意思是放羊的好时候,所以叫「未羊」。

九、申猴

申时:哺时,又叫日铺、夕食等。下午3点到5点,属申时。太阳偏西了,猴子喜欢在此时啼叫,所以叫做「申猴」。

十、酉鸡

酉时:日入,又名日落、日沉、傍晚,意思就是太阳落山的时候。下午5点到傍晚7点,太阳落山了,鸡会在窝前打转,故称「酉鸡」。

十一、戌狗

戌时:黄昏,又名日夕、日暮等,此时太阳已落山,天将黑未黑。天地昏黄,万物朦胧,所以称黄昏。就是傍晚7点到晚上9点之间。一说人劳碌一天,准备休息,狗会在门前卧倒守护,一有动静,就汪汪大叫。又说人们在临睡之前要巡视一番,跟随他们的便是狗。故称「戌狗」。

十二、亥猪

亥时:人定,又名定昏等,这时夜色已深,人们已停止活动,安歇睡眠。人定也就是人静。在晚上9点到11点之间,此时夜深人静,能听见猪拱槽的声音,所以称「亥猪」。

有关12生肖为何这样排序,流传着许多广为人知的神话故事。还有一种说法是按照中国人对阴阳的观念,又将12种动物分为阴阳两类,而动物的阴与阳是按著动物足趾的奇偶参差排定的。

宋代洪巽的《旸谷漫泉》中记载,动物的前后左右的足趾数一般是相同的,但唯独鼠是前脚是4趾,后脚是5趾,奇偶同体,物以稀为贵,所以排在第一。

其后是牛,4趾(偶);虎,5趾(奇);兔,4趾(偶);龙,5趾(奇);蛇,无趾(同偶);马,一趾(奇);羊,4趾(偶);猴,5趾(奇);鸡,4趾(偶);狗,5趾(奇);猪,4趾(偶)。

那为什么12生肖没有猫和大象呢?原来,中国古代本没有这2种动物,猫和大象都是从外国传来的,据说,猫是跟随佛教一起从印度传来的,也有说猫是在唐代,随唐三藏而来传入汉地的。也就是说,当猫和大象来到中国时,12生肖已经有了,所以,猫和大象都不在其中。