【美丽日报2020年01月13日讯】在晴朗的夜晚,很容易看到天龙星座中的右枢星(天龙座α,Thuban)。天文学家早已知道,右枢实际上不是一颗,而是一对恒星。美国宇航局的天文学家最近发现,这两颗恒星会彼此遮蔽,出现「星食」(eclipse)现象。

由于岁差的关系,地球自转轴的倾斜度一直在改变,其正北方也在改变。一些研究人员认为,胡夫(Khufu)金字塔的北面主隧道指向天龙座α星;而古埃及人很可能将其作为北极星——所有恒星旋转的轴心。

今天的北极星(Polaris)则是小熊星座的勾陈一,它位于右枢右边,比右枢更为明亮。

「北极星」变迁示意图。(图:美丽日报制图)

近期,美国国家航空航天局(NASA)的天文学家们正通过「凌日系外行星巡天卫星」(TESS)监测右枢星——古老的北极星。

2018年起,TESS望远镜在两年的太空飞行任务中每27天巡视一次,以寻找新的系外行星。近日,在搜寻系外行星时,TESS发现右枢出现了星食现象。

其原因是右枢实为一对恒星。较大的一颗比太阳大4倍,表面温度约为华氏17,500度,热度超过太阳70%;它的伴星大小则只有它的一半,亮度暗淡5倍。

这两颗恒星以大约3,800万英里的平均距离互相绕行,每51天环绕一周。这是天文学家第一次发现这对恒星在轨道上彼此相食。

美国宾州维拉诺瓦大学博士后研究员安吉拉·科乔斯卡(Angela Kochoska)在给NASA的声明中说:「首先想到的就是:『我们先前怎么没观察到?』」

科乔斯卡在上周一美国天文学会年会上介绍了这项发现,并试图给出解释。「星食很短暂,仅持续6个小时,因此地面观测很容易错失」 ,科乔斯卡说,「由于这颗恒星如此明亮,它或许会迅速充满美国宇航局开普勒天文台的探测器,也会遮蔽星食现象。」

天文学家如今证实,右枢和它的伴星是最亮的「星食双星」:这对在彼此面前经过的恒星,会让另一颗星处于阴影中。不过,两颗恒星永远不会完全遮蔽对方,只会遮掉一部分。

在星食期间观察右枢星,可帮助天文学家更准确地测量两颗恒星的质量和大小。科乔斯卡也表示,她希望TESS继续探测宇宙时,能发现更多的星食现象。

责任编辑:松林

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